Melanocitos producen el pigmento llamado melanina que da color a la piel, el cabello y las partes del ojo.

La melanina protege la piel contra los rayos ultravioleta (UV), los rayos dañinos del sol.

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Los lunares o grupos de melanocitos

Un lunar es un racimo de melanocitos que aparece como una mancha pigmentada en la piel.

  • Los lunares pueden ser elevados o planos, redondos u ovalados, y suelen ser más pequeños que un borrador de lápiz.
  • Aunque por lo general benignos y sin cambios, a veces, los lunares pueden convertirse cancerosos.
  • La primera señal de melanoma es un cambio en el tamaño, forma o color de un lunar ya existente o la aparición de un lunar nuevo en la edad adulta. (Ver Los lunares y otras lesiones para más información.)

Las personas de piel clara a oscura tienen el mismo número de melanocitos. Las diferencias en el color de la piel son el resultado de diferencias en la cantidad de melanina y el tamaño de «paquetes» de melanina » que cada melanocito hace.

  • La eumelanina, la más abundante de la melanina humana, se encuentra en el cabello y la piel marrón y negra.
    • Las personas con más eumelanina son más propensos a broncearse y para ser protegidos de la radiación UV.
    • Las personas con menos eumelanina son más propensas a tener pecas o quemar.
  • La feomelanina es un pigmento rojo-amarillo con mayor frecuencia en personas de piel clara con pelo rojo. Algunas personas de pelo rojo al parecer no tienen lunares, porque los lunares de ellos son de color rosa a rojo, no marrón.
  •  Los albinos son incapaces de producir cantidades normales de melanina y por tanto tienen menores niveles o ausencia de pigmento en la piel, el cabello y los ojos.